注重知识产权保护 专利暨商标局任重道远

美国自建国伊始就十分注重知识产权的保护。1787年9月颁布的宪法在第1章第8节中明确规定:国会应该保障作者和发明人的版权及专利权。其后,1790年4月10日第一部《专利法》(U.S. Patent Act)诞生。当年的专利申请只有3件,到1802年,每年的专利申请最多不超过65件。第一项专利获得者是塞缪尔•霍普金斯(Samuel Hopkins),他改进了碳酸钾及钾肥制作工艺,这个专利由当时的总统华盛顿签署。此外,林肯总统也曾获得过专利,这段佳话专利局职员最为津津乐道。

1802年专利局成立时员工不到10人,现在已经近万人 (图片:专利暨商标局)
1802年专利局成立时员工不到10人,现在已经近万人 (图片:专利暨商标局)

1802年专利局(Patent Office)成立,先属国务院领导,后改归商务部。以后商标的登记管理也纳入专利局的工作范围,1975年改称美国专利暨商标局 (United States Patent and Trademark Office) ,其正式雇员为联邦工作人员。不过与其它联邦机构不同的是,专利暨商标局的运作更加商业化,尤其是在预算方面享有实质性的自治管理权。自1991年起,专利暨商标局的经费全部来自专利、商标申请及维护费,可以说是盈亏自负。

美国的专利及商标法规在两百多年的漫长岁月中不断健全,有效地保护了知识产权,同时也促进了生产力的大大提高。由于法制健全,来自全球各地的专利申请如雪片般 飞入专利暨商标局。2009年专利暨商标局共收到482871件专利申请,批准了 244341件专利。不过专利申请的处理过程较长,2009年获准的专利大多非当年申请,基本上是前些年申请的。在获准的专利中,一半来自美国以外。而在40年前的1970年,只有28%获得专利的申请来自国外。

专利申请中,绝大部分属于技术专利,2009年批准的技术专利为167349项,约占244341件被批准专利的68%,其中82382来自美国本土,84967来自国外,来自国外的超过一半。这当中来自日本的为35501,占了近42%;大大超过排名第二的德国的9000项;南韩排名第三,有8762项;中国获得专利1655项,位居当年第11位。

由于专利及商标申请量逐年增加,审核工作十分繁重,我有认识的朋友在那里工作,周末常加班。截至2009年,专利暨商标局共有工作人员9716人,其中专利审查员(patent examiners)有6424人,商标审核律师(trademark examining attorneys)有388人。据专利暨商标局2012年的预算,该局在2012年度将再增加1500多名工作人员,其中大部分为专利审查员,为此将新增2.2亿美元的预算支出。2012年的预算收入为27.06亿美元,支出为25.99亿,支出虽然比2011年增加9.2%,但由于收入增加,预计还有一亿多美元的盈余。